Syrische vechter bij de stad Raqqa. © REUTERS

Slag om Raqqa is begonnen: vanaf drie kanten is de aanval op IS-bolwerk ingezet

De slag om Raqqa is begonnen. De door de Verenigde Staten gesteunde Syrische Democratische Strijdkrachten (SDF) hebben vanaf drie kanten de aanval ingezet op het bolwerk van Islamitische Staat in het noorden van Syrië.

Iedere dag rond lunchtijd het belangrijkste nieuws van de ochtend, de mooiste fotografie en het gesprek van de dag? Schrijf u in voor onze gratis nieuwsbrief.

‘De grote slag om de bevrijding van de stad Raqqa, de hoofdstad van het terrorisme, is begonnen’, zei SDF-woordvoerder Talal Silo dinsdag tegen verslaggevers in het dorp Hazima, ten noorden van Raqqa. Hij zei een lange en harde strijd te verwachten tegen de naar schatting drie- tot vierduizend IS-strijders in de stad. ‘Ze zullen zich doodvechten om hun zogenaamde hoofdstad te verdedigen.’

De SDF, waarin de Syrisch-Koerdische militie YPG samenwerkt met Arabische rebellen, wordt gesteund door internationale coalitie die onder Amerikaanse leiding probeert IS uit Syrië en Irak te verjagen. De slag om Mosul in Noord-Irak nadert zijn eindfase. Is Raqqa eenmaal gevallen, dan zal er van het kalifaat weinig meer over zijn.

De operatie is zorgvuldig voorbereid. Vanaf november is de SDF gestaag opgetrokken vanuit het noorden van Syrië, waar de Koerden een eigen enclave in handen hebben. Steeds meer gebied werd op IS veroverd. Vorige week was de omsingeling vrijwel compleet. De rebellen waren de stad op sommige plekken tot op 2 kilometer genaderd. Vanuit het noorden, westen en oosten werd in de nacht van maandag op dinsdag de aanval ingezet.

(lees verder onder de foto)

Strijders van de Syrische Democratische Strijdkrachten (SDF).
Strijders van de Syrische Democratische Strijdkrachten (SDF). © REUTERS

‘Het is bij zonsopgang begonnen’, zei directeur Rami Abdulrahman van het in Londen gevestigde Syrisch Observatorium voor de Mensenrechten. ‘Ze hebben de stad bereikt maar zijn nog geen gebouwen binnengedrongen.’

De SDF krijgt luchtsteun van de Amerikaanse luchtmacht en andere leden van de internationale coalitie. Ook hebben de VS ruim vijfhonderd man speciale troepen ingezet. ‘De internationale coalitie heeft een grote rol in het succes van de operaties’, aldus SDF-woordvoerder Silo. ‘Behalve de vliegtuigen werken troepen van de coalitie zij aan zij met eenheden van de SDF.’

De afgelopen weken hebben de Amerikanen bovendien wapens geleverd aan de Koerdische YPG-militie. Dit tot groot ongenoegen van Turkije, dat de YPG beschouwt als een onderafdeling van zijn aartsvijand, de Turks-Koerdische PKK. Ankara heeft er – zonder succes – maandenlang bij Washington op aangedrongen voor de slag om Raqqa niet in zee te gaan met de YPG, maar met door Turkije gesteunde rebellen. De Amerikanen zien de uiterst gedisciplineerde en gemotiveerde YPG als de enige kracht in Syrië die in staat is IS te verslaan.

De Turkse premier Binali Yildirim heeft dinsdag in het parlement gezegd dat Turkije ogenblikkelijk vergeldingsmaatregelen zal treffen zodra de Raqqa-operatie een bedreiging voor Turkije blijkt op te leveren.